При современном состоянии изученности и математической интерпретации явлений, сопутствующих работе гидротехнических сооружений, очень часто становится недостаточным применение существующих теорий для правильного расчета и проектирования гидротехнических сооружений.

В таких случаях единственным способом для преодоления указанных трудностей является экспериментальное лабораторное изучение. Сущность этого способа заключается в том, что вопросы проектирования, не поддающиеся разрешению теоретическим путем, изучаются на моделях проектируемых сооружений, построенных в уменьшенных масштабах. 

Заставляя воду течь и воздействовать на сооружения, построенные в гидротехнических лабораториях в малых масштабах 200 натуральной величины, удается, основываясь на законах механического подобия, проверять результаты теоретических расчетов или опытным путем подбирать наиболее рациональные формы и размеры сооружений.

Наши первые крупные гидротехнические строительства — Волховстрой, Свирьстрой и Днепрострой — обслуживались лабораториями Москвы и Ленинграда. Эти лаборатории, территориально удаленные от строительных площадок и административно не связанные со строительством, не всегда и не в полной мере удовлетворяли нужды строительства в установленные сроки.

Строительство канала Москва — Волга избежало этих неудобств путем организации в Дмитрове непосредственно при Управлении строительства собственной гидротехнической лаборатории. Это обеспечило возможность вести разработку проектов сооружений в тесной увязке с экономическими и конструктивными требованиями, в постоянном контакте проектировщиков с лабораторией и получать решения в нужные для строительства сроки.