Красное крыльцо — парадный вход с Соборной площади в Святые Сени великокняжеского дворца и Грановитую палату, заложенное в 1487 году одновременно с палатой. Строителями палаты и крыльца были итальянские зодчие Марко Фрязин и Пьетро Антонио Солари. Происхождение названия крыльца вроде бы не вызывает сомнений: чуть не со школьной скамьи мы помним, что древнерусское «красный» означает «красивый». Новейшие ученые изыскания, однако, установили, что «красными» в древнерусских городах звались главные площади, на которых высились важнейшие церковные и гражданские постройки. В XV—XVI веках, когда нынешняя Красная площадь слыла то Пожаром, то Торгом, то безымянным пустопорожним местом, Соборная площадь в Кремле именовалась уже Красной. Посему и название выходившего на нее парадного крыльца великокняжеского дворца заставляет вспомнить о другом значении эпитета «красный»: «важнейший, почетный». Иногда крыльцо именовали еще Красной или Золотой лестницей.

Когда-то с площади вели наверх три лестницы: одна, сохранявшаяся до советского времени, — в Грановитую палату, а две соседние — на открытую террасу, откуда можно было пройти и в палату, и в Благовещенский собор. Три эти лестницы знаменовали сложную этикетную тонкость приема иностранных послов: по средней лестнице поднимались во дворец послы нехристианских государств, по левой. Благовещенской, — только посланники из стран христианских, а по правой, Красной, — те из последних, кого хотели принять при дворе с особым почетом. Но первое и главное назначение Красной лестницы — это великокняжеские и царские «выходы» из дворца во время наиболее торжественных государственных церемоний.

Интересно, что с веками кремлевские дворцы сменяли один другой, перестраивались, исчезали и возводились заново, а Красное крыльцо неизменно оставалось их парадным входом. Отметим, что оно было архитектурным центром Соборной площади по оси «запад — восток»: крыльцо располагалось на равных расстояниях от главных входов в Архангельский и Успенский соборы и визуально ориентировалось на портал колокольни Ивана Великого.