В 1838 году уже копали огромный котлован, началась кладка фундамента; строительная площадка собора занимала 4 га. При работах, между прочим, откопали клад, зарытый кем-то еще в X веке: монеты 862 и 866 годов из далеких Мерва и Двина.

Торжественная закладка нового храма состоялась 10 сентября 1839 года (год 25-летия взятия Парижа русскими войсками) в присутствии Николая I и членов царской фамилии. Крестный ход из Кремля, предводительствуемый митрополитом Филаретом, прошел к месту закладки Император положил в основание храма крестообразную доску с памятной надписью и две мраморные плитки — одну со своим именем, другую с именем императрицы. В церемонии закладки принимали участие участники сражений 1812 года. Весь день в Москве звонили колокола, гремели пушечные салюты. Вечером праздничная иллюминация осветила Кремль, вокруг которого шумело многолюдное народное гулянье.

Император Николай I повелел строить храм «лучшими материалами и работою, без передачи в ценах и без потеряния времени». Утвержденную смету для первоначальных работ (более 1400 тысяч рублей) Тону удалось даже сократить на 150 тысяч. Во избежание повторения витберговской истории государем был утвержден новый порядок контроля за строительством, который делал руководство стройкой коллективным; в специально созданной Комиссии для построения храма были разделены сферы ответственности — по архитектурной и по хозяйственной части. В Комиссию, наряду со специалистами, историками, архитекторами, художниками входили высшие сановники государства. Ее возглавляли московские генерал-губернаторы князья Дмитрий Голицын, Алексей Щербатов, затем в течение тридцати лет, вплоть до освящения храма, — генерал-губернатор Москвы князь Владимир Долгоруков.

Что же касается «потеряния времени» — строительство храма, которое велось и на казенные средства, и на народные пожертвования, затянулось на десятки лет. Работы не прекращались ни на один день, но объем их оказался колоссальным, а финансирование не всегда было бесперебойным. В России шли своим чередом важнейшие реформы, совершалась промышленная революция, прокладывались железные дороги, писались новые законы, начинались и заканчивались войны, возникали новые общественные классы, сменялись на престоле монархи, — а храм Христа Спасителя в Москве все строился. В него водили детей и объясняли, каким величественным будет здание.