Мемориальный характер храма должны были подчеркивать монументы на площади перед ним, проектировавшиеся по мере его строительства, но так и не сооруженные. Площадь должны были украсить бюсты героев Отечественной войны, памятники императорам Александру I и Николаю I, полководцам Кутузову и Барклаю-де-Толли. Планировалось также установить на ней два обелиска из трофейных французских орудий.

В начале XX века, в ходе подготовки в 100-летнему юбилею Отечественной войны, обсуждалась идея строительства у храма Христа Спасителя специального здания Музея 1812 года. Высказывались предложения обратить храм в Пантеон героев 1812 года; архитектор Поздеев собирался даже ходатайствовать о перенесении в него праха М.И. Кутузова и реликвий Отечественной войны из петербургского Казанского собора. Музей 1812 года так и не был построен, а после революции его коллекции были переданы в Исторический музей.

В дни 100-летнего юбилея Отечественной войны храм Христа Спасителя стал одним из центров торжеств: в нем служились молебны, вокруг храма прошел крестный ход, а на паперти храма стояли в строю войска в форме 1812 года.

Мемориальный храм часто посещали депутации полков, отличившихся в битвах Отечественной войны, губерний, где формировалось ополчение, городов, возле которых происходили сражения кампании 1812 года. Во внебогослужебное время в храме устраивались специальные экскурсии для рабочих — слушателей общеобразовательных курсов. Они знакомились и с достопримечательностями собора, и с мемориальной галереей 1812 года.

В народном сознании храм Христа Спасителя был крупнейшим воинским мемориалом, где увековечена память о павших за Отечество во всех войнах. После Русско-японской войны 1904—1905 годов синодик храма пополнился именами погибших на Дальнем Востоке. А во время Первой мировой войны на стенах мемориальной галереи, рядом с памятными досками 1812 года, прихожане и приезжавшие со всей страны родственники погибших на фронте стали писать их имена, краткие слова прощания. Делать эти надписи никто не препятствовал. Так храм становился воистину народным мемориалом.