Витберг первоначально предполагал построить свой храм в Кремле; император, не желая разрушать древности и вносить диссонанс в старинный ансамбль Кремля, предложил иное место — Швивую горку; граф Аракчеев предлагал строить храм возле Симонова монастыря. Архитектор, однако, выдвинул новое предложение — Воробьевы горы, с которым согласился император; он назвал их «короной Москвы».

В 1817 году императорская фамилия и весь двор на несколько месяцев переехали в Москву, чтобы принять участие в торжественной закладке храма Христа Спасителя на Воробьевых горах. Она состоялась 12 октября 1817 года, в пятую годовщину ухода наполеоновской армии из Москвы. «Высочайший поезд» с членами императорской фамилии во главе с Александром I проследовал из Кремля к церкви Тихвинской Богоматери в Малых Лужниках (на месте нынешнего спорткомплекса). Вдоль всего пути стояли участники кампании 1812 года — пятьдесят тысяч гвардейских и армейских офицеров и солдат. После молебна в Тихвинской церкви крестный ход по понтонному мосту направился через Москву-реку на Воробьевы горы, к месту закладки храма. Шествие замыкали государь и члены царствующего дома. После церемонии заложения храма крестный ход двинулся обратно в Лужники под оглушительное «ура» многотысячной толпы: участниками праздника закладки храма стали 400 тысяч человек.

12 октября церковь празднует день Иерусалимской иконы Богоматери. Это не случайное совпадение; судя по свидетельствам современников, строительством храма Христа Москва сознательно уподоблялась Иерусалиму, а сам храм — Иерусалимскому храму. Первые камни в фундамент храма были положены еще до официальной церемонии закладки — 13 сентября, в день Обновления храма Воскресения в Иерусалиме. «Ликуй, Ерусалим!» — восклицает в «Песни на торжественное заложение храма Христа Спасителя в Москве» А.Ф. Мерзляков. Уподобление Москвы Священным христианским городам — старинная русская духовная традиция, уходящая корнями в Средневековье.

С витберговским проектом связан любопытный эпизод в биографии Н.М. Карамзина. В 1817 году он написал «Записку о московских достопамятностях», предназначенную для эксклюзивного читателя — вдовствующей императрицы Марии Федоровны, желавшей во время пребывания в Москве познакомиться с ее старинными памятниками.