«Всюду находили памятники зодчества и любовались нарядными изделиями расписных дуг, фигурных пряников, сочной резьбой на избах и на кормах барж — сколько материала! И какого интересного!» — вспоминал об этой поездке И.Е. Бондаренко.

Часы досуга Илья Евграфович посвящал участию в Кружке любителей русской музыки, для концертов которого рисовал плакаты-афиши. Среди исполнителей Кружка был Л.В. Собинов, на родственнице которого в 1898 г. женился молодой архитектор.

Неизгладимый след в памяти Ильи Евграфовича оставил Савва Иванович Мамонтов, знакомство с которым состоялось в 1896 г. В конце 1890-х гг. И.Е. Бондаренко выполнил ряд архитектурных работ по заказу Саввы Ивановича — перестройку театра Солодовникова на Большой Дмитровке, который Мамонтов арендовал для постановок Частной Русской оперы, и строительство одной из мастерских при художественно-керамическом заводе «Абрамцево» за Бутырской заставой в Москве (1898—1899 гг.). По воспоминаниям Бондаренко, в этой мастерской Савва Иванович провел свои последние годы после потрясений, вызванных его арестом и судом. В комнатах, «украшенных скульптурой и цветистой радужной майоликой», у гостеприимного Мамонтова собирались его родные и друзья, в числе которых был и И.Е. Бондаренко.

Кроме строительных работ Илья Евграфович принимал участие в оформлении спектаклей Частной Русской оперы. По эскизам Михаила Врубеля им были выполнены декорации к постановкам «Бориса Годунова», «Моцарта и Сальери».

В доме Саввы Ивановича Илья Евграфович познакомился со многими известными художниками, в числе которых был Константин Коровин, рекомендовавший Илью Евграфовича на должность архитектора Кустарного отдела Всемирной выставки 1900 г. в Париже. «Конечно, я с радостью принял предложение и немедленно стали создаваться проекты. Целый день проводил или дома над проектами, или у Коровина, рисовал т.н. «Русскую деревню», — писал в мемуарах И.Е. Бондаренко.

В основу своего архитектурного замысла Бондаренко положил впечатления, почерпнутые из знакомства с памятниками Русского Севера.