По его мнению: «Наша независимость находится только в нашем труде, в моих руках, в моей голове. Богатство, связи и т.п. вещи влекут к зависимости и называются связями, кандалами. Свободен, независим тот, у кого есть крепкие руки, да царь в голове»6. Современники ценили Забелина за порядочность, 40-летний Забелин с грустью признавался: «А сколько сил было нужно, чтобы остаться порядочным».

Забелин — великий труженик. Работа для него — среда обитания. «Оказывается, что день только и наполнен работой, а как ее нет, так все пусто, даже комнаты как будто пустые, и скучно, и особенно грустно» (1870-е гг.). К науке всегда относился как к святилищу, храму, долго боялся представить работу на суд публике. «Ценил науку так высоко, что стыдился выйти к ней с неумытым рылом, какой-нибудь статейкой необработанной, материалом только что схваченным из архива и непереваренным» (1865)9. Лишь к 70-ти годам начинает он испытывать чувство удовлетворения собой и своей деятельностью.

Не учась в высших учебных заведениях (окончил несколько классов училища), Забелин прошел своеобразные «университеты», общаясь на протяжении ряда лет с представителями московской и петербургской интеллигенции. К.Д. Кавелин, И.М. Снегирев, В.В. Пассек, Т.Н. Грановский, Б.Н. Чичерин, А.В. Станкевич оказали большое влияние на развитие личности и научной концепции Забелина. Об этом свидетельствует большой объем дневниковых записей за 1860-е гг., освещающих дискуссии, споры, беседы среди ученых, общественных, государственных деятелей, литераторов, стоящих на разных идейных позициях. Страницы дневников говорят об их авторе, как о человеке, который не приспосабливается к мнению признанных авторитетов, не всегда разделяет убеждения большинства. Его нелегко переспорить, для него характерны оригинальность суждений, критический взгляд на спорящих. «Я очень часто прихожу в изумление от невежества этих ученых. Они пороли такую дичь, что боже упаси. Меня удивляло еще и то, что все вопросы у них были решены. С иронией и сарказмом отзывались они о самых существенных вопросах ума и сердца».