К началу XX в. изначальный, древний вид главного собора России и Московского Кремля Успенского, построенного в 1475-1479 гг. итальянским зодчим Аристотелем Фиораванти,   был в значительной степени изменен. Живопись конца XV — начала XVI в. в 1642-1643 гг. переписали по старым прорисям, затем на протяжении XVII — XIX вв. стенопись собора много раз поновляли, причем дважды в 1770-1773 гг. и в середине XIX в.  переписали полностью. В преддверии коронации Николая II, в 1894—1895 гг., московские власти провели реставрацию собора, и хотя задача стояла практическая, эти работы, в ходе которых были сделаны небольшие раскрытия фресок и иконописи, явились началом научной реставрации Успенского собора.

Следующий этап связан с созданием в 1910 г. Особой комиссии по реставрации Успенского собора. В ее состав вошли представители государственных учреждений и Синода, научных обществ, видные архитекторы и ученые. Публикуемые ниже отрывки из отчета комиссии, составленного     представителем     МАО И.П. Машковым, дают представление о начале научного изучения и сохранения общерусской святыни. Текст отчета издается по рукописи, хранящейся в ОПИ ГИМ; существует также его дореволюционная публикация; фотографии хода реставрационных работ, выполненные фотографами мастерской П.П. Павлова, находятся в РГАЛИ .

Проведя предварительное изучение состояния памятника, комиссия выработала обширную программу научно-исследовательских и ремонтнореставрационных работ. Однако выработка конкретной методики реставрации потребовала значительного времени; начало реставрационных работ задержали также юбилейные торжества 1912 и 1913 гг. — 100-летие Отечественной войны 1812 г. и 300-летие Дома Романовых.

Планомерная расчистка стенописи началась в 1913 г., ее вели артели Е.И. Брягина, М.М. Дикарева, братьев М.О. и Г.О. Чириковых, А.Л. Алексеева, В.П. Гурьянова. К 1915 г. были восстановлены древний цоколь собора, базы полуколонок порталов, базы круглых столпов в интерьере. Во время этих работ было найдено несколько древних захоронений. Расчистка стенописи продолжалась до 1917 г.