Соседствуя с громадой высотных домов на проспекте Калинина, старый Арбат сохраняет чисто московский колорит и неповторимость. Живописность силуэта улицы, камерный соразмерный человеку масштаб большинства зданий создают особую среду заповедной улицы. Домам возвращен облик, который они имели в начале века. Обновлены их фасады, восстановлены утраченные детали, лепнина, портики. Колористическая гамма окраски зданий, яркое сопоставление различных тонов сделали улицу празднично- нарядной. На всем протяжении она вымощена плитами, образующими своеобразный узор, установлены стилизованные фонари, вазоны для цветов, скамьи для отдыха.

Первая пешеходная улица столицы, несмотря на различное мнение о ней москвичей, прочно вошла в облик современной Москвы.

Улица Герцена названа в 19.20 году в честь революционера-демократа, философа и писателя Александра Герцена, бывшего питомцем Московского университета. В XIV—XVI веках здесь проходила Волоцкая дорога на древние русские города — Волоколамск и Великий Новгород. Позднее, по Никитскому женскому монастырю улица получила название Никитской (с появлением Малой Никитской — Большой). Издавна здесь селилось родовитое дворянство. Многие усадьбы, с переделками, дошли до наших дней. Университет, консерватория, театр привлекали сюда в прошлом веке научную и художественную интеллигенцию. К тому времени старые усадьбы стали перестраиваться, появились доходные дома.

В самом начале улицы Герцена по обеим ее сторонам расположен архитектурный комплекс Московского университета — первого в России. Так называемое Старое здание, возведенное по проекту М. Казакова, было восстановлено после пожара 1812 года Д. Желярди в стиль позднего классицизма. Главный корпус с портиком и барельефом, вместе с боковыми крыльями образуют открытый к площади парадный двор. На нем установлены памятники А. Герцену и его Другу поэту Н. Огареву (1922, скульптор Н. Андреев) — первые в Москве памятники во исполнение ленинского плана монументальной пропаганды. По другую сторону улицы — Новое университетское здание, которое возведено по проекту Е. Тюрина в 30-е годы XIX века. Оно было перестроено из усадьбы Пашковой. В 1905 году — вновь перестроено по проекту К. Быковского: изменены фасад и внутренняя планировка.