Оно было воздвигнуто в 1874—1883 годах по проекту архитектора и художника В. Шервуда и сыграло значительную роль в развитии московской архитектуры на рубеже XX века. Именно возведение Исторического музея в известной степени положило начало реконструкции центра Москвы. Однако громада нового музея буквально «задавила» двухарочные Воскресенские ворота стены Китай-города с двумя высокими шатрами, увенчанными двуглавыми орлами. Вместе с главным корпусом Монетного двора, невысоким зданием Земских приказов и Казанским собором они составляли сложившийся к концу XVII века главный парадный въезд на Красную площадь с Тверской.

Недостаточно органичная связь здания Исторического музея с этой окружающей средой в известной степени объясняется тем, что автор стремился придать въезду на главную площадь новый, характерный для конца XIX века масштаб, поддержанный вскоре зданием Городской думы (ныне Центральный музей В И. Ленина). Облик музея должен был, по мнению В. Шервуда, стать памятником эпохи, иметь глубокое идейное содержание, как бы воплощая образ России. В основу решения фасадов была положена национальная идея, которую олицетворяли шатры, кокошники, ширинки, рундуки и другие элементы и детали «русского узорочья». Кроме того, архитектура Исторического музея, его декор должны были служить просветительно- познавательным целям, нести определенную информацию для зрителей. Поэтому наряд, г. который были «одеты» фасады, состоял из точных копий фрагментов многих известных памятников и сам рассматривался как музейный экспонат. Значительное внимание Шервуд уделил включению крупного музейного объема в ансамбль площади. Ему удалось это сделать хорошо продуманным расчленением массивного объема и введением многочисленных вертикалей — башен, вступивших в перекличку с Кремлем и собором Василия Блаженного.

Глубоко оправдано то, что музей, назначение которого знакомить с историей страны от древнейших времен до наших дней, располагается на площади, которая сама как бы является сгустком отечественной истории. В фондах крупнейшего в стране хранилища памятников истории и культуры народов Советского Союза находится более 4,5 миллиона экспонатов.