Четыре главных столпа располагаются вокруг центрального шатра, заключая между собой небольшие приделы таким образом, что почти все купола можно охватить взглядом с Красной площади. Они отличаются по размерам и рисунку луковичных глав, похожих то на распустившийся бутон, то на боевую булаву. Центральный восьмигранный столп, воздвигнутый на подклете, испещрен фигурными нишами и отмечен по углам рустованными колонками. Ярусы кокошников, многократно повторяясь, выступают как главная тема, на которой строится декор памятника. Его дополняют машикули, ширинки, «стрелы» над окнами. Пристроенные впоследствии придел и шатровая колокольня еще более обогащают сказочно живописный образ памятника. Вступив, в художественную перекличку с соборами, колокольней и башнями Кремля, «всенародное чудо» украсило площадь — торжище у крепостных стен, придав ей праздничный вид. Задуманный как главный храм Москвы, как бы дополняющий главный храм Руси — Успенский собор в Кремле, собор Василия Блаженного имел подчеркнуто скромную отделку интерьеров. Отсутствие ясно выраженного главного фасада, многоплановость и пластическое богатство художественного образа здания-ансамбля сближают его со скульптурой.

Не лишено оснований предположение, что зодчие рассматривали всю площадь как место, где собирались молящиеся, а собор Василия Блаженного, пользовавшийся исключительной популярностью в народе, Становился ее своеобразным алтарем, вокруг которого устраивались многолюдные процессии и молебны.

Грандиозный монумент победе и величию Руси, апофеоз национального зодчества — собор не имеет себе равного по величине, художественному совершенству и техническому мастерству.

Многочисленные пожары, стихийные бедствия, грабежи во время вражеских нашествий, перестройки обрушивались на удивительный памятник. Лишь случай спас его в 1812 году: начальник французской артиллерии не успел выполнить приказ Наполеона о разрушении собора до основания.