В старину здание типографии, окруженное избами-мастерскими, отделялось от улицы деревянными воротами с резными геральдическими изображениями льва и единорога, входившими в герб Печатного двора. Здесь-то и обосновался центр русского книгопечатания. В типографии на Никольской улице Иван Федоров и Петр Мстиславец отпечатали первую датированную русскую книгу «Апостол». По утверждению одного из исследователей, Московский печатный двор выпустил большее число книг, набранных кириллическим шрифтом, чем все прочие города мира, вместе взятые.

В XVII столетии культурный центр столицы на Никольской улице стал быстро отстраиваться. После завершения Теремного дворца в Кремле зодчий Трефил Шарутин возводит вдоль улицы двухэтажное каменное здание. Спустя два года Иван Неверев и Христофор Галовей строят каменные ворота с лавками по сторонам. В 1679 году вдоль Китайгородской стены с частичным использованием стен и фундаментов разобранной Большой палаты артель каменщиков Степана Дмитриева и Ивана Артемьева возводят двухэтажные Правильную и Книгоохранительную палаты, объединенные сенями. Однако комплекс Печатного двора с высоким шатром, как у кремлевских башен, ставший одним из наиболее величественных общественных сооружений старой Москвы, до нас не дошел. В 1814 году для Синодальной типографии, которая размещалась в палатах Печатного двора, на этом месте по проекту архитектора И. Мироновского было возведено новое здание, которое в каши дни занимает Историко-архивный институт. Его центральный повышенный объем с проездной аркой воспроизводит образ и декор ранее стоявших тут древних ворот и главного типографского здания: трехчастное деление фасада коринфскими колоннами, увенчанными острыми шпилями, изображение льва и единорога, белокаменное кружево колонн, солнечные часы.

В 1875 году архитектор-реставратор Н. Артлебен восстановил обветшавшие палаты, стоявшие вдоль Китайгородской стены, и пристроил к ним парадное крыльцо в формах XVII столетия. Фасады получили полихромную окраску, в которой преобладал зеленый цвет, а высокая кровля была расписана «в шахмат». Над ней поднялись ажурный гребень и флюгеры с вырезанными датами реставрации.