Эта возможность дополнительного заработка для крестьян была весьма существенна из-за продолжительности зимы и скудости урожаев, особенно в северных и северо-западных губерниях России. «Земли в губерниях, лежащих по ту сторону Москвы, несравненно плодороднее и лучше возделаны, нежели те, которые ближе к Петербургу; хлебопашество вблизи нашей северной столицы есть почти насилие, делаемое природе», — писал уже в следующем столетии Михайловский-Данилевский . «Почва вообще в Смоленской губернии неплодородна. — свидетельствовал И. Д. Якушкин.— Обыкновенные урожаи были очень скудны, так что собираемого хлеба едва доставало крестьянам на продовольствие и посев. Единственные их промыслы были зимою — извоз и добывание извести». «Продолжительная зима. оставляет половину почти года крестьян без упражнения, — писал Радищев. — В сие время они оставляют свои дома и переселяются в города, особливо в столицы, где работою своею не токмо собирают деньги, но сберегают в закроме своем то количество хлеба, которое бы употребили себе в пищу. Иногда не токмо одни оставляют дома, но берут с собою своих лошадей, и тем сугубое делают приобретение своею и скота сего работою, нанимаяся в извоз. сугубой делают дома сбережение в хлебе и корме лошадином» .

На дурного приказчика хотя можно пожаловаться, а на наемника кому? Снимая имение, арендатор фактически становился временным владельцем крестьян, помещиком. Сенатским же указом 22 августа 1767 года крестьянам строжайше было запрещено подавать жалобы на своих помещиков под страхом наказания кнутом и бессрочной ссылки на каторжные работы в Нерчинск. На приказчика, управляющего имением, крестьяне могли пожаловаться владельцу, но в подавляющем большинстве случаев помещики, стремясь оградить авторитет своих ближайших помощников, объявляли крестьянские жалобы «ложными доносами». Так, например, в 1780 году два конюха Никитинской вотчины графа Н. П. Панина Кирилл Михайлов и Дмитрий Михеев подали на управляющего имением Кина жалобу. Рассмотрев челобитную, граф нашел ее «не только не сходною с какою вероятностью правды», но вымышленной.