Лутер начал преобразование. Преобразование — Реформация, социально-политическое и идеологическое движение, охватившее в XVI веке большинство стран Европы. Будучи, по существу, антифеодальным вообще, оно приняло форму борьбы против католической церкви («власти папской»). Сигналом к началу широкого социального движения послужило выступление в 1517 году Мартина Лютера (1483—1546) с «тезисами», направленными против догматов католицизма.

Изъялся из-под власти его — т. е. папы. Лютер отказался явиться на церковный суд в Рим, а получив папскую грамоту об отлучении его от церкви, в 1520 году публично сжег эту грамоту.

Много имел последователей. На основе учения Лютера возникло новое течение христианской религии — лютеранство, затем еще более решительно порвавший с католической церковью кальвинизм (реформатство), пуританство и др. Все эти течения, будучи самостоятельными церквями, имеют ряд общих черт и объединяются в одно направление — протестантизм. Радищев, разумеется, высоко оценивал Лютера не как основоположника «разных исповеданий» («Торжок»), а как поборника свободы совести, борца против схоластики и оков католической церкви. Эта сторона деятельности Лютера, по мнению Радищева, способствовала подъему просвещения и расцвету науки. Подобная оценка Лютера была раньше четко сформулирована Радищевым в оде «Вольность».

Вольность мыслей вдалася необузданности. Не было ничего святого, на все посягали. В середине и второй половине XVIII века широкое распространение получили атеистические произведения Ламетри, Дидро, Гольбаха, Гельвеция и др. Особенно большой резонанс вызывали антиклерикальные сочинения Вольтера, который, борясь с католической церковью, не пощадил и национальную героиню Франции Жанну дАрк. Вместе с тем поверхностное «вольномыслие», соединявшееся с цинизмом и развращенностью, сделалось своего рода «модой» в высших кругах России и Европы (об этом и говорит Радищев). Характерный памятник такого «вольномыслия» — переписка Екатерины II с Вольтером, продолжавшаяся полтора десятилетия (1763—1778). В своих письмах к великому писателю Екатерина позволяла себе высказывать весьма вольные мысли о религии. Поэтому опубликование этой переписки в 1784 году вызвало некоторый переполох в среде русских церковников. Кто-то из них (возможно, московский митрополит Платон) даже обратился к императрице за разъяснениями, за что и получил выговор.