Одно из имений Салтыкова находилось в Пензенской губернии, где жили родители Радищева. Писатель ездил к ним в 1775 году, сразу после восстания Пугачева, и мог услышать о только что происшедшей истории.

Вы искали правосудия в самозваные! Но почту вы не поведали сего законным судиям вашим? и т. д. Путешественник передает логический ход мысли современного ему читателя. Не самозванец, а законный суд должен судить насильника. Но тут же напоминает о случаях в Любани, Зайцово: «Крестьянин в законе мертв» — и впервые вносит оптимистическую ноту: «Нет, нет, он жив, он жив будет, если того восхочет». Об этих словах Екатерина написала: «Суть примечания достойны и суще возмутительны» . Во время следствия Шешковский уделил особое внимание эпизоду, обвиняя Радищева в том, что он считал виновными в пугачевском восстании самих помещиков, оправдывал крестьян, давал волю «людям, не имеющим совершенно просвещения. страшною и бесчеловечною карать казнию в противность не только государственных, но и божеских законов, ибо никто в собственной обиде судьею быть не может». Писатель, оправдываясь, отрицал желание привести крестьян «к возмущению», но признал, что хотел дурных помещиков «посрамить, а не меньше и навести страх» .

Батюшка нам оставил пять лошадей и три коровы. мелкий скот. Анюта—дочь зажиточного ямщика: по закону ямщикам полагалось иметь три лошади. Беда семьи в отсутствии мужчины, который мог бы использовать лошадей по назначению.

Сватали. за парня десятилетнего и т. д. Браки между 9—10-летним мальчиком и взрослой девушкой были распространены. Обычно они совершались по воле помещика, которому нужна была лишняя «семья», чтобы наложить на нее тягло (повинность). Иногда они вызывались потребностью во взрослой работнице в самой крестьянской семье. Против таких браков резко возражал М. В. Ломоносов в статье «О размножении и сохранении российского народа». Правительственные указы 1775 и 1781 годов запрещали венчать мальчиков, но указы часто нарушались, особенно в крепостных имениях. В результате распространялось то, о чем идёт речь далее, — сожительство свекра с невесткой, снохачество. Анюта могла отказаться от мужа-мальчика только потому, что она не крепостная, а дочь ямщика. Ямщики — казенные крестьяне, для которых подушная подать  заменялась гоньбой на своих лошадях. Если почтовый ям становился городом, как, например, Валдай, ямщики записывались в сословие мещан, а при желании и наличии средств — в купцы.