Народ в собрании своем на вече был истинный государь. «Вече, или народное собрание, на кое созывали особливым колоколом, называемым вечным, и на оных сборищах основалась наипаче вольность народа», — отметил Радищев в выписках из работы Миллера , а при чтении II тома «Истории» Татищева записал: «И в Киеве были народные собрания, называемые вече, кои созывал тысяцкий. В речи от присланных от великого князя в Киев упоминается, что киевляне отреклися ему идти на племя Володимерово» . Усматривая в вечевых собраниях прообраз народного самоуправления, Радищев, как и Княжнин, идеализировал новгородскую «вольность» и вечевое правление. Для них сам факт существования веча был свидетельством того, что славянским народам в древности было свойственно демократическое, республиканское правление, а не монархическая власть. Именно от Радищева и Княжнина идеализация вольности Новгорода перешла к декабристам, которые использовали структуру новгородского государства в своих конституционных проектах и воспели «последний оплот русской вольности» в многочисленных стихах и поэмах. Ни Радищев и Княжнин, ни позднее декабристы не могли еще видеть, что на самом деле фактическая власть в Новгороде принадлежала боярам и крупнейшему купечеству (Совету господ), что новгородское вече было демократией лишь с внешней стороны, а «по существу все важнейшие вопросы решали деньги» .

Сие вольное государство стояло в Ганзейском союзе. Немецкая Ганза (что означает товарищество, союз) — торговый союз северо-немецких городов (Гамбург, Висмар, Росток и др., всего до 100 или 160 городов) во главе с Любеком, образованный для монопольного посредничества между различными производящими районами Европы. Ганзейская контора в Новгороде была ликвидирована Иваном III.

Старинная речь: кто может стать против бога и великого Новагорода — служить может доказательством его могущества. Гордый клич вольных новгородцев зафиксирован в сочинениях средневековых историков-иностранцев Альберта Кранца, Пауля Одерборна и др.

Внутренние несоглйсия и хищный сосед совершили его падение. Развитие феодальных отношений в Новгороде вело к усилению антифеодальной классовой борьбы. В XII—XV веках в Новгороде произошло до 80 крупных выступлений. На этой почве возникали и ереси — движения, направленные против официальной церкви.