Сначала были реорганизованы Сухопутный и Морской кадетские корпуса, в 1764 году основан Артиллерийский и инженерный кадетский корпус и при нем — «школа художеств для солдатских детей». В 1763 году утвержден «Генеральный план Императорского Воспитательного дома» в Москве (открыт в 1764 году), в 1770 — в Петербурге. В 1764 году в Петербурге было образовано первое женское учебное заведение — училище для «благородных девиц» в Смольном монастыре, а вскоре — и для «мещанских девиц», В 1765 году состоялось торжественное открытие реорганизованной «Академии трех знатнейших художеств», В 1782 году издан указ об учреждении народных училищ и т. д. В течение многих лет Екатерина вела переписку с европейскими Писателями и философами-просветителями Вольтером, Дидро, Гриммом и т. д., а когда выходившая под редакцией Дидро «Энциклопедия» была осуждена парижским парламентом, Екатерина предложила Дидро перенести печатание издания в Россию, например в Ригу; впоследствии императрица предлагала Дидро составить и издать в России выборку из «Энциклопедии». После смерти Вольтера Екатерина приобрела его библиотеку (ныне хранится в Государственной публичной библиотеке им. М. Е. Салтыкова-Щедрина в Ленинграде). Купив же библиотеку Дидро, императрица оставила ее в пожизненном пользовании философа. Екатерина демонстративно оказывала материальную поддержку русским писателям: неоднократно просил и получал различные суммы из Кабинета императрицы Н. И. Новиков, «на счет Кабинета» печатались произведения А. П. Сумарокова, М. М. Хераскова, Я. Б. Княжнина, Ф. А. Эмина и др. В то же время императрица негласно вела ожесточенную борьбу с этими писателями при помощи разнообразных мер: по ее личному секретному приказу Эмин был посажен в Петропавловскую крепость; она писала анонимные пасквили, направленные против Сумарокова и Новикова; Княжнин — очевидно, с ее ведома — был приговорен к смертной казни в 1773 году, и, хотя тогда его помиловали, скончался он после допроса в Тайной экспедиции в 1791 году. Кабинет императрицы выдавал значительные средства на переводы различных сочинений с иностранных языков.