Объединив своих героев состраданием к народу (а порою и передоверяя им свои чувства .и думы), Радищев показал, что Путешественник не мечтатель-одиночка, что угнетение не только вызывает стихийный отпор со стороны крестьян, но и воспитывает своих врагов в той среде, подавляющее большинство которой составляют ненавистные автору рабы-мучители. Зоркость и правоту Радищева подтвердило через тридцать пять лет восстание декабристов.

Но сложность положения состоит в том, что сочувствующие крестьянам люди находят с трудом или вовсе не находят с ними общего языка. «Небось, в мою кожу не захочешь, барин», — говорит Путешественнику любанский пахарь в начале пути. «Не слезы ли ты своих крестьян пьешь, когда они едят такой же хлеб, как и мы», — гневно спрашивает крестьянка на подмосковной станции. И если в Любанях Путешественник говорил: «У меня, мой друг, мужиков нет», то в Пешках он молчит, подавленный болью за крестьян и стыдом за сословие, к которому принадлежит.

Вскрытый Радищевым разрыв между крестьянами и сочувствующими им дворянами — дополнительное свидетельство глубокой правды его книги. Однако писатель не теряет надежды: о возможности взаимопонимания говорит встреча Путешественника с крепостным интеллигентом в Городне. А ведь именно из среды таких людей выйдут «великие мужи для заступления избитого племени» дворян в процессе будущей революции.

В созданных писателем картинах крестьянской жизни нет преувеличения, более того, Радищев не изображает ничего, что выходило бы -за границы обычного отношения крепостников к крестьянам. Он вообще не говорит об извергах, подобных Салтычихе, фон Эттингер, княгине Козловской — изуверам, которые морозили крепостных, рвали раскаленными щипцами живое тело, десятками и сотнями морили крестьян. Таких все-таки судили, но ни один из помещиков, изображенных в «Путешествии», суду не подлежит. «Крестьянин в законе мертв». «Закон запрещает отъяти у него жизнь. — Но разве мгновенно. Сколько способов отьяти ее у него постепенно». Писатель сам судит и отдает на суд читателя систему, которая допускает ежедневное, постепенное и ненаказуемое убийство. Подчеркнутая типичность изображаемого создает реалистическую картину.

В развитии русского реализма особую роль играет решение проблемы формирования характера под влиянием среды и обстоятельств.