Радищев начал работу над «Словом» как самостоятельным произведением в 1780 году, завершил в 1788 году. В цензуру оно было сдано отдельно, разрешено Н. И. Рылеевым к печати 25 сентября 1789 года. При включении «Слова» в «Путешествие» Радищев его несколько переработал. В XVIII веке «слово» — жанр ораторской прозы, проповедь или речь на тему религиозного или светского содержания. В «Слове о Ломоносове» Радищев вполне оригинален в жанровом отношении, ибо его произведение не подпадает под определения существовавших жанров. В какой-то мере «Слово о Ломоносове» близко к панегирикам (похвальным словам), но Радищев объединяет в нем свойства, присущие двум разным типам панегириков, — «слову похвальному высокой особе» и «слову похвальному действия достохвального». Вместе с тем Радищев далеко выходит за пределы «похвальных слов», резко критически оценивая слабые и уязвимые (с его, Радищева, точки зрения) моменты деятельности Ломоносова. Наконец, в «Слово» включены обобщения философского характера и политические размышления, есть элементы и того жанра, который через много десятилетий получит название историко-литературного эссе. К образу Ломоносова Радищева привели размышления о роли личности в истории; здесь конкретизируются теоретические положения по вопросу о путях формирования и значении выдающейся личности. Наряду с, этим «Слово» — порождение той борьбы по вопросам литературы и культуры, которая велась во второй половине XVIII века и в которой имя Ломоносова в разное время играло разную роль. В 1780 году, когда Радищев начал писать «Слово», печатных материалов о Ломоносове было немного. Смерть великого поэта и ученого почти не нашла отклика в печати. Причина этого — неприязненное отношение к Ломоносову правительства и Академии наук, где руководящую роль играли давние враги Ломоносова. Первое публичное похвальное слово Ломоносову, произнесенное доктором медицины Леклерком, опубликовано не было. Первый печатный панегирик, сочиненный графом А. П. Шуваловым, появился летом 1765 года за границей на французском языке.