Поэтому в процессе работы над данным Комментарием было проведено специальное текстологическое исследование списков «Путешествия». Печатный текст издания 1790 года был детально сопоставлен с текстом рукописи, представленной в цензуру (в научной литературе он условно обозначается как текст Ан, а текст этой: же рукописи со всеми добавлениями и поправками Радищева именуется рукопись А), списками лонгиновским (список Б), найденными Л. И. Кулаковой (В), Г. П. Штормом (Г), М. Г. Альтшуллером (Д) , и некоторыми другими. Исследование показало, что текст списков Б, В, Г, Д безусловно принадлежит Радищеву (а не переписчикам) и отражает разные стадии работы над «Путешествием» до выхода книги из печати (а не доработки в 1799—1800 годах).

Различие в составе эпизодов, композиционные изменения, анализ разночтений и вариантов текста свидетельствуют о том, что списки должны рассматриваться в определенной последовательности: Г — Ан — БВДА — издание 1790 года. В соединении с известными по материалам процесса Радищева хронологическими данными списки дают возможность восстановить творческую историю книги. При этом надо иметь в виду, что сейчас точно может быть определен сам ход работы писателя, последовательность произведенных им изменений текста (дополнения, изъятия, вставки, крупная стилистическая правка и т. п.), но датировка этих изменений указывается с большей или меньшей степенью приблизительности.

Пока по-прежнему неясно, когда Радищев задумал «Путешествие» как единую цельную книгу, однако отдельные самостоятельные произведения, вошедшие потом в состав «Путешествия» на разных этапах его творческой истории, писались задолго до 1788—1790 годов. Приблизительно в 1779—1780 годах Радищев работал над «Творением мира» (см. «Тверь»), в 1780 году приступил к «Слову о Ломоносове», около 1783 года создал оду «Вольность», в 1785—1786 годах начал «повесть о проданных с публичного торга» («Медное»), рассказ о происшествии на Финском заливе («Чудо- во»), рассуждение о цензуре («Торжок»).

По-видимому, в 1787 или самом начале 1788 года Радищев начал писать уже само «Путешествие» и во второй половине 1788 года завершил работу над первой, начальной редакцией книги.