О своей приверженности идеям «просвещенной монархии» Екатерина II заявляла неоднократно, но, в отличие от философов-просветителей, она утверждала, что самодержавие является источником «разума вольности», который «может произвести столько же великих дел и столько споспешествовати благополучию подданных, как и самая вольность». Оперируя действительными фактами царствования Екатерины II, Радищев создает образ государя, обладающего всеми основными чертами, которые, согласно теории «просвещенного абсолютизма», должен иметь «просвещенный монарх» (чем и отличается «Путешествие» от многочисленных произведений, обличающих дурных государей, царей-тиранов). Тем сильнее звучит разоблачение вопиющих беззаконий во второй части «сна»: раз подобное может твориться при «просвещенном» государе, значит, не годится вся система единодержавного правления, сам принцип монархии. И. разумеется, нет никаких монархическйх иллюзий у видящего сон Путешественника, ибо он и не сомневается в том, что кольцо Истины не «пребывало хотя на мизинце царей».

Похвалы сии истинными в разуме моем изображалися, ибо сопутствуемы были искренности наружными чертами. Таковыми их приемля, душа моя возвышалася над обыкновенным зрения кругом; в существе своем расширялась и, вся объемля, касалася степеней божественной премудрости. Похвалы представляются государю искренними. Слушая их, он кажется себе всемогущим и упивается ими и сознанием собственного величия.

Первому военачальнику повелевал я идти. на завоевание земли, целым небесным поясом от меня отделенной. Речь идет о князе Г. А. Потемкине, который возглавлял армию во время второй русско-турецкой войны (1787— 1791), о планах Екатерины II и Потемкина, победив Турцию, освободить Грецию от турецкого ига и подчинить новое государство России. План этот вынашивался еще с 70-х годов, и потому второго внука Екатерины, которому предназначался греческий престол, назвали Константином, традиционным именем греческих императоров.

Учредитель плавания — начальник Адмиралтейской коллегии граф И. Г. Чернышев. На его имя был дан указ от 17 апреля 1787 года об отправлении морских судов из Балтийского моря в «Восточный Океан».