Не пышность, а мудрость, просветительская деятельность и человечность воплощены Левицким в этом портрете.

Глава моя украшалася венцем лавровым и т. д. Лавровый венец — символ славы. Меч на столпе означает незыблемость воинской славы; скипетр на снопах с обильными колосьями («класами») — изобилие и процветание; весы на твердом коромысле — твердость правосудия; держава, поддерживаемая толпой младенцев, — человеколюбие; корона («венец мой») на плечах сильного исполина, край («воскраие») которой поддерживает истина, — самодержавная власть, основанная на могуществе и истине. Это перечисление символов выдержано Радищевым в духе эпохи; подобную символику можно найти в пояснениях ко многим произведениям искусства, современным Радищеву. Так, например, Д. Г. Левицкий расшифровывал содержание своей картины «Екатерина II — законодательница» следующим образом: «Середина картины представляет внутренность храма богини Правосудия, перед которой в виде законодательницы ее императорское величество, сжигая на алтаре маковые цветы, жертвует драгоценным своим покоем ради общего покоя. Вместо обыкновенной императорской короны увенчана она лавровым венком, украшающим гражданскую корону, возложенную на главе ее. Знаки ордена святого Владимира изображают отличность знаменитую, за понесенные для пользы отечества труды, коих лежащие у ног законодательницы книги свидетельствуют истину. Победоносный орел покоится на законах, и вооруженный перуном  страж рачит о целостности оных.» . О статуе «Екатерина II — законодательница», созданной Ф. И. Шубиным одновременно с «Путешествием», в 1789—1790 годах, П. П. Чекалевский писал: «Статуя мраморная. представляет великую нашу законодательницу. в мантии с диадемою на главе, окруженной лавровым венцем. Правою рукою указует она на раскрытую книгу законов, лежащую купно с весами правосудия на столпе, знаменующем твердость оных, у подножки которого находится рог изобилия, означающий щедроты, изливаемые на верных ее подданных, а в левой руке держит скипетр, наклоненный книзу. Щит с двуглавым орлом, корона и держава положены назади внизу у столпа. Таковым изображением художник изъясняет, что она более царствует силою начертанных премудростью ее законов, нежели властию монаршею» .