Екатерина подчеркивает проявления покорности представителям княжеской власти со стороны новгородцев: «Во робей же посадник, сын Стоянов, который был воспитан еще при Владимире и весьма красноречив , пошел на торжищи (площади) и увещавал новгородцев креститься, и многие крестились, и для различия крещеных со некрещеными велели воеводы крещеным наложить кресты на шею» . Выписав из «Истории» Татищева тот же самый факт, Радищев делает вывод совершенно иного характера: «Воробей посадник бе вельми сладкоречив. иде на торжище и паче всех увеща. (Из сего видно, что красноречие тогда было

почитаемо и народные собрания во употреблении)» . Екатерина, рассказывая о перемирии новгородцев с великим князем Владимирским в 1270 году, излагает конец событий так: «Новгородцы же, получив сию грамоту, послали к великому князю Ярославу Ярославичу и умирились и крестным целованием утвердили грамоту при послех татарских. и приняли князя великого Ярослава Ярославича в Новеграде с честию великою» . Радищев те же события оценивает прямо противоположным образом: «С Ярославом Ярославичем. они сделали по войне письменное примирение, из коего видно, сколь мало они великого князя почитали» . Анализируя летописи и исторические труды, Радищев с особым вниманием относился к тем фактам, которые свидетельствовали о «народном правлении» в Древней Руси, о том, что вече существовало не только в Новгороде, но и в Киеве, Смоленске, Полоцке, Пскове, Владимире .

Хотя у них были князья, но мало имели власти. В начальной редакции Радищев писал: «Хотя были у них иногда князья, но их можно было почитать только полководцами, мало власти имеющими». Новгородское вече приглашало князя (обычно это были великие князья Владимирские), заключая с ним договор («ряд»). Этот договор, защищавший интересы бояр, ограничивал права князя на суд, на получение доходов, на ведение внешних сношений и т. п., в результате чего за князем оставалась преимущественно функция военачальника.

Вся сила правления заключалася в посадниках и тысяцких. Посадник — сначала наместник князя; затем — название высшей государственной должности в Новгороде. Тысяцкий — помощник посадника по военным и судебным вопросам, начальник ополчения. Посадники и тысяцкие выбирались на вече из членов наиболее знатных и богатых боярских фамилий.