В этом труде обосновывалась теория возможности распознать характер человека на основании строения черепа и лица. В научном отношении теория Лафатера вполне дилетантична, но в XVIII веке к нему относились с большим уважением . Радищев упоминает о Лафатере в «Путешествии» дважды («Новгород» и «Зайцово») — и оба раза иронически. В трактате же «О человеке, о его смертности и бессмертии» Радищев называет теорию Лафатера «вероятной, но далеко распростертой и от того бессущественной».

Карп Дементьич— седая борода, в восемь вершков от нижней губы. Нос кляпом, глаза ввалились, брови как смоль, кланяется об руку9 бороду гладит, всех величает: благодетель мой. Здесь, по-видимому, при изготовлении наборной рукописи по вине переписчика утрачена очень важная деталь, еще более индивидуализировавшая портрет Карпа Дементьича: «глаза серые, ввалились». Далее в «портрете» Аксиньи Парфентьевны вместо «ренского выпьет перед обедом полчарки при гостях, да в чулане стаканчик водки» — в печатном издании допущена обессмысливающая текст опечатка: «ренского не пьет» Восстановление подлинного радищевского текста во всех деталях чрезвычайно важно, ибо характеристики внешности и манер членов семейства Карпа Дементьича (как и семинариста в «Подберезье» и др.)—первые в русской бел летристике реалистические портреты литературных персонажей, в которых социально-типические черты сочетаются с индивидуальными. Так, в портрете самого Карпа Дементьича такие детали, как «седая борода», «кланяется об руку», «бороду гладит», «всех величает: благодетель мой», — метко схваченные Радищевым типические для русского купечества черты внешности и поведения. Такие же детали, как «борода в восемь вершков от нижней губы», «нос кляпом», «глаза серые, ввалились», «брови как смоль», создают индивидуальный облик этого типичного купца. Для уяснения радищевского новаторства следует сопоставить «Путешествие» с прозой предшественников и современников Радищева. Писатели- классицисты создают портреты персонажей путем перечисления «типовых» черт, свойственных данному полу, возрасту, общественному и психологическому состоянию, например: «Нума. возложа на плеча наполненную ношу зрелыми плодами, в руках имея серп, орошен потом, возвращается в свою хижину.