Оглянись назад, кажется еще время то за плечами близко и т. д. В этом абзаце Радищев развивает теорию циклического развития общественной мысли, смены идеологических форм, опираясь на материалистическую теорию всеобщего круговорота в природе. Теория циклизма сложилась еще в античности, но там она имела пессимистический оттенок, поскольку история человечества рассматривалась как движущаяся по замкнутому кругу. В новое время иной характер придал теории цикплазма итальянский мыслитель Джамбаттиста Вико, автор труда «Основания новой науки об общей природе наций» (1725). Согласно Вико, история человечества подчиняется таким же вечным законам, как и мир природы. Вслед за эпохами восхождения к господству разума следуют эпохи упадка, возвращения к варварству; затем начинается новый цикл развития, но начинается он на более высоком уровне, чем предыдущий. Человек с его страстями и пороками является движущей силой этого в конечном счете прогрессивного развития. Труд самого Вико приобрел известность только в XIX веке, поскольку просветители XVIII века считали его реакционером. Однако сформулированные Вико законы истории в той или иной форме нашли отражение в трактате Ш.Л. Монтескье «Рассуждение о причинах величия и упадка римлян» (1734), в книге шотландского философа и историка Адама Фергюсона «Опыт истории гражданского общества» (1767), в труде немецкого философа-просветителя Иоганна Готфрида Гердера «Идеи к философии истории человечества» (1784— 1791), а затем в теориях Кондорсе, Гегеля и т. д. С концепцией Вико в оригинале Радищев вряд ли был знаком, но труды Монтескье, Гердера (а возможно, и Фергюсона) он знал очень хорошо. Теория циклического развития человечества неоднократно привлекала его внимание и в первой половине 80-х годов (ода «Вольность» — см. примеч. к главе «Тверь»), и в 90-х годах («Песнь историческая», «Осьмнадцатое столетие» и др.).

Вольтер кричал против суеверия до безголосицы. Франсуа-Мари Аруэ Вольтер (1694—1778) — великий французский писатель, историк, философ-просветитель. Множество его произведений от научных трактатов до поэм и стихов направлено против католической церкви («Раздавите гадину!» — решительно призывал он), религиозных предрассудков и суеверий в защиту веротерпимости и жертв католической церкви (Калас, Сирвен, Лабарр).