Среди дворян наивысшее положение занимали члены семейств, внесенных в московский дворянский список; значительно ниже московских считались дворяне «городовые», т. е. включенные в дворянские списки других городов. Между городовыми дворянами также была определенная иерархия, в которой новгородское дворянство занимало одно из низших мест.

Табель о рангах — закон о прохождении государственной службы, изданный 24 января 1722 года Петром I. Основная часть закона состояла из таблицы вводимых в России гражданских, военных, морских и придворных чинов, получение каждого из которых первоначально было связано с исполнением определенной должности. Все чины были разделены на XIV классов:

С получением соответствующих чинов было связано приобретение дворянства для лиц «низкого» происхождения: чины XIV—IX классов в гражданской службе давали право на получение личного дворянства (само лицо, получившее чин, становилось дворянином, дети же оставались в том сословии, из которого происходил отец); это распространялось на лиц, получавших чины в придворной службе. Чины VIII класса в гражданской и придворной, первый обер-офицерский чин (XIII, затем XII класса) в военной службе давали право на дворянство потомственное: получившие эти чины лица, «хотя б они и низкой породы были», а также их законные дети и потомки приравнивались к «лучшему старшему дворянству». Потомственные дворяне могли приобретать имения, владеть крепостными и т. д. Выгоды, связанные с получением дворянства (особенно потомственного), приводили к погоне

за чинами. Петровская «Табель о рангах», окончательно ликвидировав служебные преимущества старой аристократии, узаконила пут|> получения дворянства «чрез выслугу», способствовала формированию «новой знати» — могущественной чиновничьей бюрократии XVIII в. Тем не менее древняя знать в течение долгого времени надеялась на восстановление былых привилегий.

Древние роды поставлены в дворянской книге ниже всех. «Жалованная грамота дворянству», изданная Екатериной II 21 апреля 1785 года, сохраняя «права, вольности и преимущества благородного российского дворянства», даровала дворянам новые привилегии.