В результате русская деревня ежегодно теряла десятки тысяч наиболее здоровых и крепких работников в возрасте от 16 до 40 лет — причем теряла навсегда, поскольку солдатская служба была пожизненной. В конце 80-х годов, когда Радищев работал над книгой, Россия одновременно воевала с Турцией и Швецией, и один рекрутский набор следовал за другим. 27 августа 1787 года был издан указ о наборе по 2 рекрута с каждых 500 душ . 25 ноября 1787 года появился новый указ — о наборе еще по 3 рекрута с 500 душ; 1 июля 1788 года объявлено о приеме рекрутов, которых помещики сдадут по доброй воле, 29 августа того же года вышел указ о наборе по 5 рекрутов; 27 августа

1789 года — снова по 5 рекрутов с 500 душ. Вопрос о рекрутчине стоял так остро, что это сознавало само правительство. Екатерина II незадолго до подписания последнего указа, 10 августа 1789 года, говорила: «Может у нас в черни  ферментацию  рекрутский набор не с 500 одного, но с 500 пяти» . В этих условиях глава «Городня» приобретала особо злободневное звучание.

Любезное мое дитятко, на кого ты меня покидаешь? и т. д. Слова матери рекрута и дальше его невесты — это причитания, особый жанр устного народного творчества. Любовная лирика, подблюдные и свадебные песни, пословицы и поговорки, сказки, в меньшей степени былины неоднократно привлекали внимание дорадищевской литературы. Радищев первым вводит в литературу причитания. Включая в книгу слова матери, писатель-революционер воспроизводит плач, порожденный не бессилием человека перед лицом смерти, а горем, которого могло бы и не быть, если бы законы самодержавной России не заставляли смотреть на рекрутчину как на погребение заживо, как на страшное несчастье, хуже которого может быть только участь крепостного крестьянина. Воспроизведя причитания невесты, в которых проклинаются не злая разлучница, а «бесчеловечные старосты», Радищев показывает, как рождается фольклор, как одаренные русские люди в тяжкую минуту изливают горе в поэтических произведениях и как получают новое звучание традиционные образы устного народного творчества .