Как известно из материалов процесса Радищева, основная часть тиража книги была уничтожена самим автором накануне ареста, а несколько отобранных полицией экземпляров сожжено рукой палача. Однако немногие уцелевшие экземпляры «Путешествия» бережно хранились, переходя из рук в руки. Сам писатель успел до ареста надежно спрятать черновики разных редакций произведения, за исключением одной рукописи — той, которую он представлял в цензуру. Начиная с 1790 года на протяжении ста лет с сохранившихся от уничтожения экземпляров печатного издания (до нашего времени их дошло около Г5—20) и рукописей Радищева изготовлялись списки, с которых, в свою очередь, делались новые копии. По этим-то спискам, распространявшимся нелегально, и мог знакомиться с первой русской революционной книгой демократический читатель. Только после революции 1905 года, когда с «Путешествия» был снят цензурный запрет и появились многочисленные переиздания, списки утратили свою роль.

После Великой Октябрьской социалистической революции началось сосредоточение списков в государственных архивах и систематическое изучение творческого наследия Радищева. Выявление рукописных копий не закончено и по сей день. Если в 1935 году было учтено 28 списков «Путешествия», то к 1956 году — уже 65, а в настоящее время число выявленных списков приближается к 80.

Исследование этих списков важно не только для выяснения степени распространенности «Путешествия» в читательской среде, но и потому, что об истории создания произведения, о работе Радищева над текстом книги до последнего времени, в сущности, было известно чрезвычайно мало, да и сейчас не все ясно до конца.

До недавнего времени вопрос о творческой истории «Путешествия из Петербурга в Москву» вообще не мог быть решен сколько-нибудь полно, так как в распоряжении науки находился весьма ограниченный материал: цензурная рукопись, в которой не хватает многих листов (она сохранилась в следственном деле Радищева и была описана П. Е. Щеголевым в 1905 году -печатный текст издания 1790 года и так называемый «лонгиновский» список особого состава, включающий в себя полный текст оды «Вольность» и песнословие «Творение мира».