Кроме того, в уездных городах, а также губернских открывались малые (двухклассные) народные училища. К 1789 году числилось 225 школ с 14 389 учащимися. Дела в этих училищах, однако, обстояли неважно. Не хватало учебных книг, квалифицированных учителей. Доходило до того, что губернаторы (на которых возлагалась ответственность за училища) обращались к архиереям с просьбами прислать недоучившихся семинаристов, знающих хотя бы грамматику, ибо на месте «другого состояния людей, способных» «для навыкновения методе учения народных школ», «отыскать невозможно». Явно недоставало средств, так как школы должны были «заводиться» на счет городских доходов и общественной благотворительности, а потому многие школы вынуждены были заниматься в неприспособленных зданиях и даже в частных домах, учителя получали мизерное жалованье. Кроме того, как показала ревизия, которую осуществил в 1788 году О. П. Козодавлев в 10 губерниях, «родители и свойственники учащихся не видят цели учения, в высших классах преподаваемого». В этих условиях состояние народного просвещения по большей части зависело от губернаторов. Весьма показателен в этом смысле пример Тамбовской губернии, во главе которой в 1786—1788 годах стоял великий поэт, губернатор-просветитель Г, Р. Державин. Благодаря его энергии всего лишь за три недели было образовано тамбовское главное народное училище (распоряжение о его организации Державин получил 25 августа, а открытие состоялось 22 сентября), 1 января 1787 года открылись малые училища в уездных городах Козлове, Лебедяни, Елатьме, Шацке, Моршанске и других местах. После же отъезда Державина из Тамбова положение резко изменилось. Так, город Козлов просто отказался содержать училище, и попечитель козловского училища купец Баженов открыто заявлял, что все училища вообще вредны. А в первой половине 90-х годов большинство малых училищ Тамбовской губернии — в Лебедяни, Шацке, Липецке, Спасске, Темникове и т. д—было закрыто. Немногим лучше обстояло дело со школами в Петербургской губернии. В самом Петербурге кроме главного народного училища существовало 13 малых училищ, столько же их было в уездных городах и селениях губернии. Из трех немецких училищ одно пришлось закрыть «по несогласию учителей на испытание их способностей» .