В состав христианского богослужения торжественные шествия, уже со крестом во главе — крестные ходы, вошли еще в глубокой древности. Основание этому, несомненно, лежит в человеческом сердце, которое в тяжелой скорби и в великой радости ищет служения Богу, преимущественно всем открытого и для всех доступного. Еще о Константине Великом [ок. 285— 337] известно, что он не иначе отправлялся на войну, как в сопровождении священников, с преднесением креста, и пред сражением с неприятелями имел обыкновение совершать крестный ход. Императором Юстинианом  уже законодательным порядком были определены отчасти время, а главное порядок совершения крестных ходов . Он узаконил совершать крестный ход пред началом постройки монастыря, храма или часовни и запретил крестные ходы без епископов и клириков. Он узаконил хранить священные предметы, употребляемые при крестных ходах, только в местах священных и позволил носить их во время ходов только хоругвеносцам.

Общенародные благочестивые шествия всегда были в церкви Христовой, с самых первых лет ее существования. Еще апостола Павла церковь эфесская, со всеми своими пресвитерами во главе, провожала умилительно-торжественным шествием до корабля .

Со времени же Константина Великого, когда церковь получила возможность открыто и торжественно совершать свое богослужение, крестные ходы получили широкое применение и развитие. Всякое выдающееся событие в жизни церкви вызывало общие молитвы с крестным ходом. Дни основания и освящения храмов, перенесение мощей и других священных предметов, как-то: частей креста Христова, Нерукотворного образа, встречи великих архипастырей, особенно Афанасия Александрийского и Иоанна Златоуста, дни приготовления на брань духовную с еретиками и военную с неприятелями, дни особых торжеств церковных и гражданских, — всегда сопровождались крестными ходами. Особенное развитие на Востоке получили так называемые умилостивительные крестные ходы в дни великих народных бедствий: во время войны, землетрясений, моровой язвы, наводнений, засух, голода и других грозных явлений природы. Такие крестные ходы совершались с особыми приготовлениями и особым торжеством.