С тех пор, как семья Поляковых заняла высокое положение в обществе, — говорил на похоронах Л.С.Полякова в 1914 г. московский раввин Я.Мазэ, — это имя стало сказочным в устах всего еврейского населения "черты оседлости", и, благословляя детей перед венчанием, обездоленные братья наши употребляли форму: да сделает тебя Бог подобным Полякову.»

Старший из братьев, Самуил, начинал еще до отмены крепостного права мелким винным откупщиком, затем был управляющим винокуренным заводом в имении министра почт и телеграфа графа П.М.Толстого и содержал несколько почтовых станций. В 1865 г. он становится подрядчиком на строительстве Рязанско-Козловской ж. д., через год — на Козловско-Воронежской линии. С.С.Поляков прославился как один из крупнейших строителей железных дорог, при его непосредственном участии в России введено в эксплуатацию 9 новых линий протяженностью около 4 тыс. верст. Обогащению нувориша много способствовала русско-турецкая война 1877—1878 гг. За строительство нескольких железнодорожных линий в районе военных действий поставку подвижного состава, устройство паромной переправы на Дунае, поставку пароходов удачливый делец получил от казны 20,2 млн р.9. После смерти (1888 г.) он оставил наследникам громадное состояние на сумму 32 млн р., в том числе 30 млн ценными бумагами, прежде всего акциями его железнодорожных компаний96.

Яков Поляков был правой рукой старшего брата в железнодорожном бизнесе. В 1879 г., поздравляя того с окончанием расчетов с казной по военным поставкам, он просил не забывать о его услугах: «Надеюсь, что ты, дорогой брат, найдешь справедливым уделить мне 25% из настоящего дела, которое я своим потом и кровью добыл. Смело скажу, что без меня никому не достались бы даже остальные 75%». Я.С.Поляков стал играть заметную роль в банковском мире. Он являлся одним из руководителей основанного в 1887 г. Петербургско- Азовского коммерческого банка, будучи одновременно директором правления учрежденного в 1872 г. совместно с Самуилом Донского Земельного банка.