Большая часть отделений занималась финансированием хлебной торговли, прежде всего экспортной, способствуя вывозу русского хлеба в Западную Европу. Роскошное здание банка в Москве на углу Рождественки и Кузнецкого моста должно было символизировать незыблемость финансовой «империи» Полякова.

Обстоятельства перехода в руки Полякова Южно-Русского банка не совсем ясны. Под названием «Киевский Промышленный» он был основан в 1871 г. группой киевских грюндеров при участии петербургского банкира А.М.Варшавского — отца Л.А.Варшавского, зятя С.С.Полякова. До середины 1890-х гг. банк контролировался сахарозаводчиками братьями Бродскими — Михаил Бродский входил в правление, а Лазарь и Лев являлись основными акционерами. Банк финансировал прежде всего производителей сахара под залог паев их фирм: к 1897 г. был открыт кредит 42 предприятиям на общую сумму 1,4 млн р.

В 1896 г. основной капитал банка вырос с 1,5 до 5 млн р., после этого в правление вместо М.И.Бродского был избран один из сыновей Л.С.Полякова, а также служащий банкирского дома М.Д.Дынин. Одновременно банк получил и новое название. Первое время банк сохранял прежнее направление деятельности, снабжая кредитом сахарорафинадную отрасль. Влияние новых хозяев стало сказываться с 1899 г., когда под акции различных поляковских предприятий  было выдано около 1 млн р. В конце 1899 г. банк открыл отделение в Москве, а в середине 1900 г. по разрешению Витте его правление переехало в Москву. Во главе администрации Поляковы поставили своего представителя — директора Орловского банка В.Э.Ромера. Перевод совпал с острым биржевым и экономическим кризисом, вследствие которого правлению сразу же пришлось списать в убыток потери от финансирования сахарозаводчиков в размере 815 тыс. р.0. Банк едва успел оправиться от этого

удара, как на него обрушилось более серьезное испытание — крах Лазаря Полякова.

Банки являлись финансовым ядром предпринимательской группы Полякова, в состав которой входили также одна страховая, пять транспортных и шесть торгово-промышленных компаний.